Ciencia Diversa: el caso de Lynn Conway

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Esta es la historia de una mujer que hizo contribuciones asombrosas a la sociedad, a pesar del intenso ostracismo y la estigmatización que sufrió sólo por tratar de ser ella misma. Así como de la forma en que lo logró asumiendo una nueva identidad secreta y viviendo su vida en “modo sigiloso”.

¿Quién es Lynn Conway?

Lynn Conway es una famosa pionera del diseño de chips microelectrónicos. Sus innovaciones durante la década de los setenta en el Xerox Palo Alto Research Center (PARC) han impactado el diseño de chips en todo el mundo. Muchas empresas tecnológicas y varios métodos informáticos tienen bases en su trabajo.

Miles de personas aprendieron su oficio del libro de texto de Lynn Introducción a los sistemas VLSI, del cual fue coautora con el profesor Carver Mead, del Caltech. Gran parte de la revolución moderna en el diseño de chips de silicio se basa en su trabajo.

Lynn ganó muchos premios y altos honores, incluyendo su elección como miembro de la Academia Nacional de Ingeniería. Este último, es el reconocimiento profesional más alto que puede recibir una persona dedicada a la ingeniería.

Lynn Conway

Sus aportaciones en la creación de supercomputadoras

Lynn también realizó una investigación pionera en IBM en la década de 1960. Inventó un poderoso método para emitir múltiples instrucciones desordenadas por ciclo de máquina en supercomputadoras. Al resolver este problema fundamental de la arquitectura de la computadora, hizo posible la creación de la primera computadora súperescalar y participó en su diseño en IBM. Lynn llamó a su invención programación de instrucción dinámica (DIS).

El invento DIS de Lynn se usó en casi todos los nuevos y poderosos chips de PC, haciéndolos mucho más poderosos. El trabajo de Lynn tuvo también gran impacto en la revolución de la tecnología de la información moderna.

La mayoría de las personas dedicadas a la ingeniería informática pensaban que DIS era una generalización de décadas de trabajo. No tenían idea de que se había inventado en 1965. Lynn sufrió al ver que su maravilloso invento ser ampliamente utilizado y descrito en todos los libros de texto de arquitectura informática, sin que nadie le diera crédito.

Lynn Conway 1

¿Por qué Lynn Conway guardó silencio sobre su trabajo en IBM?

Mujeres como Lynn han vivido en un holocausto de estigmatización, persecución y violencia. No podían revelar sus identidades sin correr un gran peligro físico y un gran daño para sus carreras y sus relaciones personales.

Lynn nació y creció como niño. Un terrible error porque Lynn tenía el sexo cerebral y la identidad de género de una niña. Sin embargo, en los años cuarenta y cincuenta no había ningún reconocimiento sobre esto. Lynn se vio obligada a crecer como un niño. Ella todavía era nombrada como hombre cuando trabajaba en IBM.

Después de muchos años de buscar ayuda, finalmente tuvo contacto con el médico Harry Benjamin, en 1966. Poco después de que él publicara su libro de texto seminal The Transsexual Phenomenon. Ese texto fue el primero en describir la verdadera naturaleza y las soluciones médicas para la aflicción de género equivocado de Lynn.

Con la ayuda del Dr. Benjamin, Lynn comenzó los tratamientos médicos en 1967. Se convirtió en una de las primeras mujeres transexuales en someterse a una reasignación de sexo hormonal y quirúrgica para que su cuerpo cambiara por completo al de una mujer.

Lamentablemente, justo antes de que Lynn se sometiera a una cirugía de reasignación de sexo en 1968, IBM la despidió por ser transexual y perdió todas las conexiones con su trabajo allí.

El caso de Lynn fue el primero en IBM. La idea de que una persona profesional buscara un “cambio de sexo” sorprendió a la gerencia de esa empresa. Cuando la alta dirección de IBM se enteró de lo que estaba haciendo Lynn, fue despedida en una vorágine de animosidad. Es casi seguro que la decisión fue tomada por el mismo T. J. Watson, Jr. presidente de la compañía en ese entonces.

Lynn Conway 3

El cambio de Lynn

Lynn reunió algunos testimonios de apoyo y ayuda por parte de su familia y amigos. Pero cuando IBM la despidió, todos perdieron la confianza en lo que estaba haciendo y su sistema de soporte perdió la frágil estabilidad que tenía. 

Lynn se fue al extranjero para realizarse su cirugía, completamente sola. Había perdido no sólo su carrera y reputación profesional, sino también a su familia, parientes, amigos y colegas. Se enfrentó a un futuro incierto y contaba únicamente con la ayuda de sus médicos.

Cuando regresó a su país, hizo su transición social y adoptó su nuevo nombre. Comenzó su carrera de nuevo programadora, ocultando su pasado. Es una valiente sobreviviente. Su adaptación en su nueva carrera resultó completamente contraria a las horribles predicciones de los ejecutivos de IBM, así como de la familia y amigos que la habían abandonado. Ella sola salió al mundo, hizo nuevos amigos y trabajó duro para tener éxito en su nueva vida.

Su nueva vida

Lynn fue feliz y estuvo llena de vida y esperanza después de su transformación. Su carrera despegó, ascendiendo a través de varias empresas. Consiguió un trabajo de arquitectura informática en Memorex en 1971. En 1973, fue contratada por el nuevo y emocionante Centro de Investigación de Palo Alto de Xerox, justo cuando se estaba formando.

Para 1978, sólo 10 años después de su transición de género, Lynn ya contaba con fama internacional por sus innovaciones VLSI. Para entonces, escribía un libro de texto fundamental sobre el tema y se dirigía a M. I. T. para impartir el primer curso prototipo sobre sistemas VLSI.

En dos años, universidades de todo el mundo adoptaban el texto de Lynn para sus cursos. El Departamento de Defensa inició un importante programa para patrocinar investigaciones que basadas en su trabajo. Decenas de startups comenzaron a incubarse y formarse para comercializar este conocimiento. 

Todo esto sucedió sin que la gente se diera cuenta del pasado secreto de Lynn. 

El fin del secreto de Lynn Conway

En los años ochenta y noventa, Lynn disfrutó de una amplia e influyente carrera y una vida personal aventurera, satisfactoria y feliz. Es profesora de Ingeniería Eléctrica y Ciencias de la Computación, Emérita, en la Universidad de Michigan, en Ann Arbor. Ahí también se desempeñó durante muchos años como decana asociada de Ingeniería. Ahora vive en una casa de campo en la zona rural de Michigan con su esposo Charlie. Llevan juntos desde 1987.

Durante los primeros 31 años de su transición, Lynn permaneció cuidadosamente en “modo sigiloso”. Sólo sus amigos más cercanos sabían sobre su pasado. Lynn sabía de otras mujeres transexuales que habían sido socialmente condenadas, golpeadas, violadas en grupo, asesinadas o llevadas al suicidio cuando eran descubiertas.

Durante años, Lynn vivió con una sensación de peligro siempre presente. Temerosa de que la exposición de su pasado pudiera hacerla perder sus derechos civiles, legales y laborales o sufrir nuevas pérdidas entre sus relaciones profesionales y personales.

En 1999, los historiadores de la informática finalmente encontraron los primeros trabajos de Lynn en IBM. Rastrearon esta investigación hasta ella y su pasado fue revelado entre sus colegas. Asustada al principio, gradualmente se dio cuenta de que los tiempos podrían haber cambiado lo suficiente como para no tener miedo. Nunca tuvo nada de qué avergonzarse y más bien está muy orgullosa de los éxitos tanto en su vida personal como en su carrera.

Lynn y Charlie

Participación de Lynn Conway en la militancia

Al mismo tiempo, Lynn estaba consternada de que las mujeres transexuales continúan experimentando tratos inhumanos por parte de sus padres, familiares, empleadores, el sistema legal y la sociedad en general. El rechazo total de sus familias hacia las adolescentes transgénero y las futuras niñas transexuales es trágico, pues a menudo ocurre justo cuando piden ayuda por primera vez y puede condenarlas a años de existencia marginada.

Lynn comenzó a pensar que su historia podría ayudar de alguna manera. Las historias parecen superficialmente comprensivas, pero a menudo transmiten una imagen triste y lúgubre. “Las personas sienten lástima por los testimonios de estas pobres personas y ciertamente no querrían que esto sucediera en su familia”, declaró Lynn Conway.

Su visión, dar a conocer sus éxitos

La gente no se entera de las decenas de miles de mujeres posoperatorias que viven entre nosotros, que tienen mucho éxito y son totalmente aceptadas como mujeres. El público simplemente nunca ve estos éxitos.

¿Por qué es esto? Porque muchas de estas mujeres viven sigilosamente, al igual que Lynn, temiendo lo que podría pasar si se revelara su pasado. Decenas de miles de jóvenes transexuales preoperatorios viven con miedo y dudas sobre su futuro. A menudo son expulsados por sus familias y pierden sus trabajos. Tal como sucedió con Lynn Conway.

Lynn es el primer caso verdaderamente exitoso que sale del sigilo a largo plazo y cuenta su historia. Su historia da esperanza a la juventud transexual. Ayuda a las familias a ver posibilidades de felicidad para una futura hija transexual. También debería dar a las compañías una pauta para pensar antes de despedir a alguien, sólo a causa de su transexualismo.

Llegará el día en que la transición de género no considere nunca como un acto triste, vergonzoso o trágico. Sino más bien como un maravilloso milagro vivificante para aquellos tan desafortunados que han tenido un género equivocado al nacer. Lynn espera vivir para ver ese día.

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